当患者被诊断有一种恶性疾病,但这种恶性疾病又不会对患者造成任何伤害,这种情况的诊断被称为过度诊断。儿童甲状腺癌是一种罕见病,然而,自2011年以来,日本福岛许多儿童被诊断患有甲状腺癌。研究者指出,青少年甲状腺癌多数在其一生不会造成任何伤害,发生在日本儿童的甲状腺癌属过度诊断,应加强居民教育和专家协作,防止过度诊断扩大化。

儿童甲状腺癌极为罕见,但自从日本东部大地震和福岛核电站事故以来,日本福岛的许多儿童被诊断出患有甲状腺癌,而且在福岛附近的一些城市,青少年甲状腺癌也呈现增多趋势。这些地区有一个共同特点,那就是当地政府组织开展了儿童甲状腺疾病超声筛查。有研究者指出,青少年甲状腺癌发病率的增加并不是由于患者数量的增加,而是与在韩国发生的情况相似,是推广甲状腺超声检查导致的过度诊断。 

 甲状腺癌细胞来源于甲状腺滤泡细胞,导致其癌变的原因有多种。基因组分析结合临床研究发现,甲状腺滤泡细胞癌多发生在中年。福岛发生核泄露后,当地开展的甲状腺超声检查提示,当地青少年甲状腺癌发病率超过了万分之三,并且几乎所有病例都是乳头状癌,专家推断,这些病例的甲状腺癌与核泄露或核辐射无关,甲状腺乳头状癌在未成年人是常见的普通现象。 

欧美学者提出的观点认为,青少年甲状腺癌细胞来源于儿童时期甲状腺滤泡细胞变异,它们在幼年时就不断生长;然而,这些变异的细胞大多数并不能导致临床症状出现,并且在整个人体生命周期数量都非常小,所以在中年后,这些变异细胞可以导致甲状腺乳头状微小癌(PTM)诊断,但在少数患者,甲状腺乳头状微小癌在40岁后会转变为致命的恶性肿瘤。

 有日本学者提出观点认为,青少年甲状腺癌细胞起源于胎儿期甲状腺细胞,并在青春期前开始增殖,这些甲状腺癌细胞在青少年时期生长很快,但到中年后由于其具有自我增殖限制能力而停止增殖。因此,青少年甲状腺癌被认为是自限性疾病。根据这一观点,中年人患的致死性甲状腺癌与青少年甲状腺癌具有不同起源,甲状腺乳头状微小癌不会转变成致命的恶性肿瘤。

青少年甲状腺癌通常表现为颈部甲状腺结节,常伴有局部或远处转移,而且术后复发率高于成人,但预后非常好,10年死亡率不足百分之二(2%)。统计数据表明,大多数甲状腺乳头状微小癌发生于儿童期,在青春期和成年早期经历一个快速生长期,中年期则变得进展缓慢或开始消退,呈自限性疾病特征。

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